Ecco come gli scienziati sanno che il coronavirus non è stato prodotto in un laboratorio

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Una delle teorie del complotto che hanno afflitto i tentativi di tenere informate le persone durante la pandemia è l'idea che il coronavirus sia stato creato in un laboratorio . Ma la stragrande maggioranza degli scienziati che hanno studiato il virus concorda sul fatto che si è evoluto naturalmente e si è incrociato negli esseri umani da una specie animale, molto probabilmente un pipistrello.



Come sappiamo esattamente che questo virus, SARS-CoV-2, ha un'origine animale 'zoonotica' e non artificiale? Le risposte stanno nel materiale genetico e nella storia evolutiva del virus e nella comprensione dell'ecologia dei pipistrelli in questione.

Si stima che circa il 60% delle malattie infettive conosciute e il 75% di tutte le malattie nuove, emergenti o riemergenti negli esseri umani hanno origini animali . SARS-CoV-2 è il più recente dei sette coronavirus trovati negli esseri umani, tutti quanti proveniva da animali , sia da pipistrelli, topi o animali domestici. I pipistrelli erano anche i fonte dei virus causando Ebola, rabbia, infezioni da virus Nipah e Hendra, malattia da virus Marburg e ceppi di virus influenzale A.



Il trucco genetico o 'genoma' di SARS-CoV-2 è stato sequenziato e condiviso pubblicamente migliaia di volte da scienziati di tutto il mondo. Se il virus fosse stato ingegnerizzato geneticamente in un laboratorio ci sarebbero segni di manipolazione nei dati genomici. Ciò includerebbe la prova di una sequenza virale esistente come spina dorsale per il nuovo virus e elementi genetici ovvi, mirati inseriti (o eliminati).

Ma non esistono tali prove . È molto improbabile che qualsiasi tecnica utilizzata per ingegnerizzare geneticamente il virus non lasci a firma genetica , come specifici pezzi identificabili di codice DNA.

Il genoma di SARS-CoV-2 è simile a quello di altri coronavirus di pipistrello, così come a quelli dei pangolini, che hanno tutti un'architettura genomica complessiva simile. Le differenze tra i genomi di questi coronavirus mostrano schemi naturali tipici di evoluzione del coronavirus . Ciò suggerisce che SARS-CoV-2 si è evoluta da un precedente coronavirus selvaggio.



Una delle caratteristiche chiave che rende SARS-CoV-2 diverso dagli altri coronavirus è una particolare proteina 'spike' che si lega bene con un'altra proteina all'esterno delle cellule umane chiamato ACE2 . Ciò consente al virus di agganciarsi e infettare una varietà di cellule umane. Tuttavia, altri coronavirus correlati lo hanno caratteristiche simili , fornendo la prova che si sono evoluti naturalmente piuttosto che essere aggiunti artificialmente in un laboratorio.

Coronavirus e pipistrelli sono rinchiusi in un file corsa agli armamenti evolutiva in cui si trovano i virus in continua evoluzione per eludere il sistema immunitario dei pipistrelli ei pipistrelli si stanno evolvendo per resistere alle infezioni da coronavirus. Un virus svilupperà più varianti, la maggior parte delle quali verrà distrutta dal sistema immunitario del pipistrello, ma alcune sopravviveranno e passeranno ad altri pipistrelli.

Il 'genoma' di SARS-CoV-2 è stato sequenziato e condiviso pubblicamente migliaia di volte da scienziati di tutto il mondo.
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Alcuni scienziati hanno suggerito che SARS-CoV-2 potrebbe provenire da un altro virus pipistrello noto (RaTG13) trovato dai ricercatori dell'Istituto di virologia di Wuhan. I genomi di questi due virus sono simili al 96% tra loro.

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Questo potrebbe sembrare molto vicino, ma in termini evolutivi questo li rende effettivamente significativamente diverso e i due hanno dimostrato di condividere a antenato comune . Questo dimostra che RaGT13 non è l'antenato di SARS-CoV-2.

In effetti, SARS-CoV-2 molto probabilmente si è evoluto da una variante virale che non poteva sopravvivere per un lungo periodo di tempo o che persiste a bassi livelli nei pipistrelli. Casualmente, ha sviluppato la capacità di invadere le cellule umane e accidentalmente si è fatto strada dentro di noi, forse per mezzo di un ospite animale intermedio , dove poi ha prosperato. Oppure una forma inizialmente innocua del virus potrebbe essere esplosa direttamente negli esseri umani e poi evolversi fino a diventare dannosa mentre passava tra le persone.

Variazioni genetiche

La miscelazione o 'ricombinazione' di genomi distinti del coronavirus in natura è uno dei meccanismi che determinano nuovi coronavirus. Ci sono ora ulteriori prove che questo processo potrebbe essere coinvolto nel generazione di SARS-CoV-2 .

Dall'inizio della pandemia, il virus SARS-CoV-2 sembra aver iniziato ad evolversi in due distinti ceppi , acquisendo adattamenti per un'invasione più efficiente delle cellule umane. Ciò potrebbe essere avvenuto attraverso un meccanismo noto come sweep selettivo, attraverso il quale mutazioni benefiche aiutano un virus a infettare più ospiti e quindi a diventare più comune nella popolazione virale. Questo è un processo naturale che alla fine può ridurre la variazione genetica tra i singoli genomi virali.

Lo stesso meccanismo spiegherebbe il mancanza di diversità visto nei molti genomi di SARs-CoV-2 che sono stati sequenziati. Ciò indica che l'antenato di SARS-CoV-2 potrebbe aver circolato nelle popolazioni di pipistrelli per a considerevole quantità di tempo . Quindi avrebbe acquisito le mutazioni che gli hanno permesso di riversarsi dai pipistrelli in altri animali, inclusi gli umani.

È anche importante ricordare che circa una su cinque di tutte le specie di mammiferi sulla Terra sono pipistrelli, alcuni si trovano solo in determinati luoghi e altri che migrano su grandi distanze. Questo diversità e diffusione geografica rende difficile identificare il gruppo di pipistrelli da cui proveniva originariamente SARS-CoV-2.

Ci sono prove che i primi casi di COVID-19 si sono verificati al di fuori di Wuhan in Cina e non avevano un chiaro collegamento con il mercato umido della città dove si pensa che la pandemia sia iniziata. Ma questa non è la prova di una cospirazione.

Potrebbe semplicemente essere che le persone infette abbiano portato accidentalmente il virus in città e poi nel mercato umido, dove le condizioni chiuse e trafficate aumentavano le possibilità che la malattia si diffondesse rapidamente. Ciò include la possibilità che uno degli scienziati coinvolti nella ricerca sul coronavirus da pipistrello a Wuhan venga inconsapevolmente infettato e riportando indietro il virus da dove vivevano i loro sudditi pipistrelli. Questa sarebbe ancora considerata un'infezione naturale, non una perdita di laboratorio.

Solo attraverso una solida scienza e lo studio del mondo naturale saremo in grado di comprendere veramente la storia naturale e le origini delle malattie zoonotiche come COVID-19. Ciò è pertinente perché il nostro rapporto in continua evoluzione e il crescente contatto con la fauna selvatica sta aumentando il rischio di nuove malattie zoonotiche mortali che emergono negli esseri umani. SARS-CoV-2 non è il primo virus che abbiamo acquisito dagli animali e di certo non sarà l'ultimo.


Polly Hayes , Docente di Parassitologia e Microbiologia Medica, Università di Westminster

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